Создание «ведьминых кругов» приписывается термитам

5469555.jpg

Ведьмины круги в Южной Африке, как оказалось, являются плодом деятельности песчаных термитов. Открытие сделано сотрудником университета Гамбурга, биологом Норбертом Юргенсом (Norbert Juergens).

Ведьмины круги встречаются в пустынях Анголы и Намибии на юге Африки. Участки, покрытые ведьмиными кругами, встречаются по внутреннему краю пустыни Намиб от юга Анголы до севера ЮАР. Они возникают, перемещаются и исчезают, а среднее время их существования составляет около 41 года.  Сравнивая такие карты за разные годы, американец Уолтер Чинкель недавно изучил динамику развития кругов и установил, что они исчезают через несколько десятков лет после возникновения. Круги приурочены к районам с определенным типом песчаной почвы и получающим около 100 мм осадков в год. В разных районах они отличаются по своему среднему размеру и составу окружающей растительности. Как правило, круги встречаются среди покрова из злака Stipagrostis uniplumis  — короткоживущего многолетника-эфемера, вегетирующего после редких дождей (в остальное время его надземные части сухие). Ведьмин круг возникает из пятна, на котором весь злак практически одновременно вымирает. Мертвая трава исчезает, обнажая грунт, а по периферии развивается (правда, не всегда) оторочка из более высокого и более долгоживущего злака Stipagrostis giessi или схожих видов. Перенос песка ветром приводит к тому, что края круга постепенно становятся приподнятыми валами, а его центральная часть — слегка погруженной чашей. Размер ведьминого круга в течение его жизни остается постоянным или увеличивается незначительно.

Как сообщает sciencemag.org, Юргенс несколько лет изучал флору и фауну около 1200 ведьминых кругов и окружающих их территорий.

В результате Юргенс понял, что один вид насекомых встречается во всех без исключения ведьминых кругах - это песчаный термит Psammotermes allocerus, прорывающий в песке тонкие рыхлые тоннели. Песчаный термит ест корни растений, благодаря чему на земле появляются появляются пятна, лишенные растительности. Далее, поскольку на этих участках земли нет растений, забирающих влагу, она скапливается в почве - Юргенс подтвердил это замерами влажности.

Термитам такая среда очень нравится, и они регулярно возвращаются туда в периоды засухи. И не только им, поэтому ведьмины круги представляют собой оазисы биоразнообразия по сравнению с остальной территорией пустыни.

Можно ли считать загадку решенной? Очевидно, нет — слишком много остается вопросов. Уничтожая проростки злаков на ведьмином круге, термиты подрывают собственную кормовую базу. Чтобы доказать, что рост более долговечных злаков на периферии компенсирует эти потери, нужны измерения и расчеты. Нужно также объяснить, почему, по данным других авторов, периферическое кольцо присутствует не всегда. Непонятно и то, почему ведьмины круги имеют форму кругов: ведь гнезда P. allocerus, закартированные Юргенсом, не располагаются в центре плеши и не имеют радиальной структуры. Кроме того, данный вид термитов встречается в Африке и за пределами ареала ведьминых кругов. Хотя жизненные стратегии общественных насекомых могут быть чрезвычайно пластичными, этот факт нуждается в объяснении.

Что Юргенс не смог объяснить - так это формы ведьминых кругов, которые действительно представляют собой правильные круги. К тому же где гарантия, что термиты действительно вызывают образование ведьминым кругов, а не просто приходят туда из-за повышенной влажности этих участков земли? Тем не менее, теория Юргенса выглядит стройно и нуждается в серьезных дальнейших проверках.